Cómo los supermercados Pueden (Realmente) Resolver El Problema del Desierto de Alimentos

Las soluciones para el problema del «desierto de alimentos» en áreas de bajos ingresos a menudo se centran en construir más supermercados en vecindarios que carecen de ellos. Sin embargo, un nuevo estudio realizado a través de la Oficina Nacional de Investigación Económica cuestiona la eficacia de esa solución. Esa puede ser una buena noticia para los principales minoristas de alimentos, que no han sido particularmente receptivos a la idea de abrir nuevas tiendas de comestibles en las áreas de bajos ingresos generalmente asociadas con desiertos de alimentos.

Sin embargo, los supermercados pueden ofrecer otros factores de valor-conveniencia, selección más amplia, precios más bajos, oportunidades de trabajo y actividades cívicas-que se niegan a las comunidades que dependen principalmente de tiendas de esquina y pequeños comestibles. En otras palabras, el estudio no necesariamente libera a la industria de supermercados. Más bien, indica que la solución de ladrillo y mortero es más complicada que simplemente llevar más alimentos a los desiertos alimentarios.

¿Qué es un desierto de comida?

Antes de llegar a ese nuevo estudio, echemos un vistazo rápido a algunas investigaciones anteriores que ponen en tela de juicio el enfoque tradicional de los desiertos alimentarios. En 2014, por ejemplo, PBS informó sobre un estudio de Filadelfia que muestra que la introducción de un nuevo supermercado no cambió significativamente los hábitos alimenticios locales, aunque mejoró la percepción de los residentes de su vecindario.

En 2015, la Universidad de Minnesota publicó hallazgos similares en un estudio titulado «Desafíos actuales para Determinar el Impacto de los Desiertos Alimentarios en la Nutrición y la Salud de la Infancia Urbana.»Presenta dos hallazgos principales basados en la evidencia:

Muchos residentes urbanos tienen un acceso limitado a alimentos saludables y asequibles.

Los niños son los más vulnerables a los efectos de la mala nutrición en el crecimiento y la salud.

Los principales hallazgos también incluyen dos ítems que indican que simplemente no hay suficiente evidencia para responder preguntas cruciales:

No está claro cómo vivir en un área urbana con acceso limitado a alimentos saludables y asequibles contribuye al crecimiento y la salud de la infancia.

Se han propuesto numerosas intervenciones para abordar los desiertos alimentarios, sin embargo, se han encontrado evaluaciones científicas limitadas que examinan su impacto específico en la salud infantil.

Más ampliamente, el estudio de Minnesota señala que el término «desierto de alimentos» puede no ser necesariamente un marco útil para buscar soluciones a un problema complejo y multifacético:

«Desierto de alimentos» es un término cargado de emociones sin una definición comúnmente aceptada.

El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos proporciona un marco para definir los desiertos alimentarios a través de su Atlas de Investigación sobre el Acceso a los Alimentos. El Atlas identifica las zonas censales de bajos ingresos y de bajo acceso.

Curiosamente, en 2011 el USDA ofreció una definición específica para «desierto de alimentos».»La transición en el encuadre al» acceso a los alimentos » parece destinada a desactivar la atmósfera cargada señalada por el estudio de Minnesota. El Atlas de Investigación de Acceso a Alimentos del USDA, por ejemplo, se lanzó inicialmente en 2011 como el «Localizador de Desierto de Alimentos».»

Para que conste, aquí está la definición de 2011 articulada en un comunicado de prensa del USDA anunciando el lanzamiento del Localizador de Desierto de Alimentos:

Un desierto de alimentos es una zona censal de bajos ingresos en la que un número sustancial o una parte de los residentes tiene poco acceso a un supermercado o una gran tienda de comestibles. Los distritos de» bajos ingresos » se definen como aquellos en los que al menos el 20 por ciento de las personas tienen ingresos en o por debajo de los niveles federales de pobreza para el tamaño de la familia, o donde el ingreso familiar medio para el distrito es en o por debajo del 80 por ciento del ingreso familiar medio del área circundante. Las zonas califican como zonas de» bajo acceso » si al menos 500 personas o el 33 por ciento de su población viven a más de una milla de un supermercado o una gran tienda de comestibles (para las zonas rurales del censo, la distancia es de más de 10 millas).

Bajo el nombre actual de Atlas de Investigación de Alimentos, el USDA explica, con gran detalle, que «desierto de alimentos» se puede definir de diferentes maneras. Aquí hay un fragmento introductorio:

Hay muchas maneras de medir el acceso a las tiendas de alimentos para las personas y los vecindarios, y muchas maneras de definir qué áreas son desiertos de alimentos, vecindarios que carecen de fuentes de alimentos saludables. La mayoría de las medidas y definiciones tienen en cuenta al menos algunos de los siguientes indicadores de acceso:

Accesibilidad a fuentes de alimentos saludables, medida por la distancia a una tienda o por el número de tiendas en una zona.

Recursos de nivel individual que pueden afectar la accesibilidad, como los ingresos familiares o la disponibilidad de vehículos.

Indicadores de recursos a nivel de vecindario, como el ingreso promedio del vecindario y la disponibilidad de transporte público.

Desiertos alimentarios: es complicado

El nuevo estudio confirma que resolver el problema del desierto de alimentos no es tan simple como mejorar el acceso a los alimentos simplemente en términos de ubicación geográfica o acceso al transporte.

El estudio completo, titulado «The Geography of Poverty and Nutrition: Food Deserts and Food Choices Across the United States», fue desarrollado por economistas de la Universidad de Nueva York, la Universidad de Stanford y la Universidad de Chicago.»Está disponible en línea, pero para aquellos de ustedes que están en movimiento, la sección CityLab del Atlántico ofrece un buen resumen.

Lea el artículo completo de CityLab para obtener más detalles, pero la esencia es que las mayores diferencias en los resultados nutricionales no se derivan necesariamente del lugar donde viven las personas en relación con las fuentes de alimentos, sino de «diferencias más profundas y fundamentales en los ingresos y, especialmente, en la educación y el conocimiento nutricional, que moldean nuestros hábitos alimenticios y, a su vez, afectan nuestra salud.»

Los hallazgos confirman el conocimiento comúnmente aceptado sobre los desiertos alimentarios…

El estudio refuerza la noción de que los desiertos alimentarios se encuentran de manera desproporcionada en los vecindarios desfavorecidos. Se encuentra que más de la mitad (55 por ciento) de todos los códigos postales con un ingreso medio por debajo de $25,000 se ajustan a la definición de desiertos de alimentos, lo que representa más del doble de la proporción de códigos postales de desierto de alimentos en todo el país (24 por ciento).

…pero también indican que mejorar el acceso a alimentos saludables no se traduce automáticamente en mejoras en la salud nutricional:

Abrir nuevos supermercados tiene poco impacto en los hábitos alimenticios de las personas en vecindarios de bajos ingresos: Incluso cuando los residentes compran comestibles en los nuevos supermercados, compran productos del mismo bajo valor nutricional.

Generalmente se cree que los alimentos saludables son más caros, pero el estudio también encuentra que el costo también es un factor relativamente insignificante:

…Si bien los alimentos saludables cuestan un poco más que los alimentos poco saludables, la mayor parte de eso es impulsado por el costo de los productos frescos. Solo hay una diferencia de precio marginal entre otras opciones de alimentación saludable y no saludable. Además, la brecha de precios entre alimentos saludables y no saludables es en realidad un poco más baja que el promedio en muchos vecindarios de bajos ingresos, según el estudio.

Entonces, ¿cuál es la solución?

Para ser claros, el nuevo estudio presenta solo un aspecto de un problema más grande. Como pieza independiente, no demuestra necesariamente que construir más supermercados sea una forma ineficaz de asignar recursos para mejorar la salud de la comunidad, pero se suma a un conjunto de conocimientos que muestran que las soluciones simples de ladrillo y mortero no son adecuadas.

Eso es un desafío, pero también deja la puerta abierta a una amplia gama de oportunidades de responsabilidad social corporativa.

La organización sin fines de lucro con sede en Nueva Jersey Uplift Solutions, por ejemplo, ofrece un camino holístico para que los supermercados progresen de la simple disponibilidad de alimentos a opciones más saludables, cambios en los hábitos y una mejor nutrición. Esta vía involucra a los supermercados como agentes de cambio:

…los supermercados de servicio completo en comunidades desfavorecidas pueden convertirse en la piedra angular para satisfacer una multitud de necesidades de la comunidad. Para actualizar esta creencia, Uplift adopta un enfoque multidisciplinario, aprovechando sus cuatro áreas de programa para ofrecer nuevos supermercados que creen acceso a alimentos frescos y saludables; preservar los supermercados existentes para mantener el acceso a alimentos frescos y saludables; desarrollar nuevas clínicas de salud para crear acceso a servicios de atención médica preventivos y restaurativos; y colocar servicios integrales para proporcionar acceso a la educación nutricional y los beneficios públicos.

Uplift también desafía la evidencia de que los nuevos supermercados no cambian los hábitos. A largo plazo, la organización ha observado cambios en los hábitos a medida que los residentes locales se acostumbran a usar una nueva tienda.

Los supermercados también pueden ayudar a introducir opciones saludables de otras maneras. La cadena ShopRite regional de Nueva Jersey, por ejemplo, lanzó recientemente una tarjeta «Kids Klub» que da derecho a los niños a un artículo gratuito de productos frescos cuando compran con un adulto. Participar o donar a iniciativas locales de nutrición es otra opción para las principales cadenas, incluidos los programas educativos basados en las escuelas.

También es importante tener en cuenta que los nuevos supermercados no son la única solución. Otro tipo de enfoque es la Iniciativa de Esquinas Saludables de DC Central Kitchen, con sede en Washington, que ayuda a las tiendas de la esquina locales a resolver algunos de los problemas de fondo que dificultan que los minoristas a pequeña escala mantengan productos frescos en stock. La idea es llegar a las personas con opciones de alimentos más saludables en lugares familiares donde ya compran alimentos.

En términos más amplios, el creciente número de investigaciones sobre el desierto de alimentos podría ayudar a las principales cadenas de alimentos minoristas a pensar en abordar el problema de la misma manera que las empresas con visión de futuro abordan otras iniciativas de responsabilidad social corporativa. Los beneficios directos de los resultados finales pueden no estar claros al principio, pero a medida que las empresas se involucren más estrechamente con las comunidades locales, las ventajas a largo plazo de enfrentar los desafíos actuales reflejarán la capacidad de una empresa para sobrevivir — y prosperar.

Imagen (captura de pantalla): USDA Food Access Research Atlas.

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