Diccionario Australiano de Biografía

Los sindicatos se fortalecieron durante una gran huelga en 1936. El año siguiente, Bridges y sus colegas más cercanos establecieron la Unión Internacional de Estibadores y Almacenistas, con Bridges como presidente. A medida que su poder aumentaba, sus enemigos políticos e industriales lanzaron repetidos intentos de deportarlo a Australia, generalmente con el argumento—que negó—de que era miembro del Partido Comunista de los Estados Unidos. Las agencias gubernamentales presentaron cargos penales y demandas civiles en su contra, el Congreso promulgó leyes dirigidas específicamente a su deportación, y apeló dos veces con éxito ante la Corte Suprema. Aunque había iniciado el proceso para convertirse en ciudadano estadounidense en 1921 y 1928, no fue hasta 1945 que completó el proceso. Los esfuerzos para despojarlo de su ciudadanía y expulsarlo continuaron hasta 1955.

Mientras se consolidaba en la Costa Oeste, el ILWU había comenzado a organizar la fuerza de trabajo multirracial en Hawái en la Segunda Guerra Mundial. Esta iniciativa confirmó la creciente reputación del sindicato como defensor de los derechos civiles y agregó a la élite empresarial de Hawai a las crecientes filas de enemigos de Bridges. Se casó con Nancy Fenton Berdecio el 27 de septiembre de 1946 en una ceremonia civil en San Francisco. Se divorció de él en 1955, alegando que «Está casado con la unión, no conmigo». El 10 de diciembre de 1958, en una ceremonia civil en Reno, Nevada, se casó con Noriko Sawada, una activista de derechos civiles de ascendencia japonesa.

A pesar de su fuerte oposición a la política estadounidense de la Guerra Fría, Bridges construyó su reputación como líder obrero carismático en su habilidad y resolución como organizador, estratega y negociador. Con el tiempo, sus oponentes de negocios se dieron cuenta de que tenían que lidiar con un jefe sindical altamente efectivo en lugar de un conspirador comunista. En 1960, los empleadores y el sindicato negociaron el Acuerdo de Mecanización y Modernización, que facilitó el cambio tecnológico en los muelles, al tiempo que daba a los miembros del ILWU una mayor seguridad de empleo y un generoso plan de pensiones. Aunque se estableció el estatus legendario de Bridges como el líder que había transformado a los estibadores de’ ratas de muelle ‘a’ señores de los muelles’, en la década de 1960 y principios de la década de 1970 su poder e influencia estaban disminuyendo. Los sindicalistas más jóvenes vieron el acuerdo M& M como un contrato de «anciano» y los radicales entre ellos comenzaron a cuestionar su historial de derechos civiles. La acción sindical en 1971 no resultó en mejoras reales para los miembros de la ILWU.

Descrito como «rancio y delgado, con una cabeza larga y estrecha», una «nariz de halcón» y «ojos afilados bajo párpados pesados», Bridges permaneció en el cargo—algunos dijeron que durante demasiado tiempo—hasta 1977, después de lo cual vivió cómodamente jubilado como un anciano estadista del movimiento obrero estadounidense. Murió el 30 de marzo de 1990 en San Francisco y fue cremado. Su esposa le sobrevivió, al igual que los hijos de su primer y tercer matrimonio, y posiblemente el segundo. Canciones de Woody Guthrie y Pete Seeger, una plaza en los muelles de San Francisco y una cátedra en la Universidad de Washington lo conmemoran. Gran parte de un creciente cuerpo de escritos sobre él y el ILWU ha sido publicado en Internet por dos fundaciones educativas, el Instituto Harry Bridges y el Proyecto Harry Bridges financiado por la unión.

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