François Viète

Matemático francés

En su In artem analyticum isagoge (Introducción a las Artes Analíticas,» 1591), François Viète estableció la notación de letras que todavía se usa en álgebra: vocales para cantidades o variables desconocidas, consonantes para cantidades o parámetros conocidos. Escribió una serie de otros textos matemáticos; promovió el uso de la trigonometría para resolver ecuaciones cúbicas; introdujo una serie de términos, incluido el «coeficiente»; y contribuyó a una variedad de otras áreas matemáticas.

El hijo de Etienne y Marguerite Dupont Viète nació en la ciudad francesa de Fontenayla-Comtein en 1540. A la edad de 16 años, estaba estudiando derecho en la Universidad de Poitiers, y después de su graduación obtuvo un puesto como abogado en Fontenay. Sus contactos con la realeza y la nobleza, que caracterizarían su carrera, comenzaron temprano: incluso en este punto, Viète podía contar entre sus clientes a la Reina Leonor de Austria y María Estuardo de Escocia.

De 1564 a 1570, Viète trabajó para la familia Soubise en La Rochelle, dejando finalmente su práctica de abogado para servir primero como sectario privado y más tarde como tutor de una de las hijas de la familia aristocrática. Fue probablemente durante este período que se casó con su primera esposa, Barbe Cotherau. (Después de su muerte, se casó con Juliette Leclerc; también tuvo un hijo. También mientras trabajaba con la familia Soubise, Viète abrazó el protestantismo como miembro de la secta hugonote, un paso extremadamente arriesgado en Francia en ese momento.

Viète sirvió en la corte francesa, y trabajó en una variedad de cargos oficiales, desde 1570 hasta 1584. Durante este tiempo, publicó su primer tratado matemático significativo, Canon mathematicus seu ad triangula cum appendibus («Leyes matemáticas aplicadas a los triángulos», 1579. El texto promovía la trigonometría, entonces una disciplina infrautilizada, y hacía uso de las seis funciones trigonométricas.

Durante cinco años, a partir de 1584, Viète se encontró fuera del favor del rey Enrique III por sus simpatías hugonotes. Dado el nivel de odio y tensión sobre este tema en ese momento, es sorprendente que no sufriera un castigo peor de la monarquía católica, y que Enrique IV lo reinstalara al asumir el trono en 1589. Tal vez solo para mantenerse en el lado seguro, Viète se reincorporó a la Iglesia Católica en 1594.

Varias publicaciones importantes ocurrieron durante los años siguientes a su reincorporación, comenzando con Isagoge, considerado por algunos estudiosos como el primer libro de álgebra de la era moderna. En 1593, Viète publicó Supplementum geometriae, que abordaba temas como la trisección de un ángulo; la duplicación de un cubo (un problema que había acosado a muchos matemáticos griegos antiguos); y la primera declaración explícita conocida de π como un producto infinito.

Con De numerosa en 1600, Viète presentó un método para aproximar raíces de ecuaciones numéricas. Se retiró dos años más tarde, y murió en París el 13 de diciembre de 1603. El dúo póstumo De aquationem recognitione et emedatione libri («Sobre el Reconocimiento y la corrección de ecuaciones», 1615) ofrecía una metodología para resolver ecuaciones de segundo, tercer y cuarto grado, y contenía el primer uso del término coeficiente.

JUDSON KNIGHT

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