He aquí por qué una musaraña héroe tiene la espina dorsal más resistente de cualquier mamífero

A primera vista,las musarañas héroe no parecen estar a la altura de su nombre. Pero estos diminutos animales son los Clark Kent del mundo de las musarañas, con superpoderes ocultos en sus humildes exteriores. Sus espinas dorsales no se parecen a nada en el reino animal: las vértebras se entrelazan, lo que hace que la columna vertebral sea extremadamente fuerte y rígida cuando se comprime.

Ahora, un análisis en 3D de la estructura ósea revela que las vértebras son excepcionalmente densas, con puntales de refuerzo prolijo que también brindan resistencia. Esa estructura puede proporcionar una idea de cómo estas espinas dorsales únicas pueden beneficiar a los animales en la naturaleza, informan los investigadores el 28 de abril en Proceedings of the Royal Society B.

Dos especies de musarañas heroicas (Scutisorex) se pueden encontrar en los bosques de palmeras de la República Democrática del Congo. Su fuerza asombró a los exploradores estadounidenses y europeos en la década de 1910, cuando los habitantes locales de Mangbetu en el Congo demostraron que un adulto podía pisar al animal, solo con el peso de una baraja de cartas, sin causarle ningún daño.

«Esa historia puede o no ser apócrifa», dice StephanieSmith, morfóloga funcional de vertebrados en el Museo Field de Historia Natural de Chicago. Esa manifestación en particular «ciertamente no se ha reproducido.»

La espina de una musaraña héroe (Scutisorex somereni) presenta vértebras entrelazadas (derecha), a diferencia de la espina más típica de la musaraña gigante africana (Crocidura olivieri) (izquierda).S. Smith

La columna vertebral de la musaraña es plana en la parte superior e inferior, con bridas laterales anchas con muchas proyecciones en forma de dedos. Para probar su fuerza, Smith y su colega del museo Kenneth Angielczyk utilizaron una técnica de rayos X en 3D para escanear la estructura interna de las vértebras a partir de 20 especímenes esqueléticos del museo. Los esqueletos eran de musarañas heroicas y de la musaraña goliat (Crocidura goliat), que es similar en tamaño a la musaraña héroe, pero con una columna vertebral más estándar. Los investigadores esperaban que el estudio de la densidad y orientación de los orificios y puntales en el interior esponjoso de los huesos revelara la magnitud y dirección de las fuerzas que los animales podrían haber experimentado durante sus vidas.

En comparación con las musarañas goliat, las musarañas héroe tenían vértebras más anchas y anchas. Internamente, las vértebras de las hero musarañas también presentaban muchas estructuras en forma de varillas de refuerzo que hacían que el hueso esponjoso fuera muy denso. Estos puntales estaban orientados en su mayoría en la dirección de la cabeza a la cola, mientras que los puntales de las musarañas goliat estaban menos alineados con cualquier dirección dada, informa el equipo.

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Smith compara la columna vertebral de heroshrews con una línea de latas de refresco colocadas de extremo a extremo, con proyecciones laterales intercaladas como los dientes de dos peines. Los músculos pueden contraer la columna vertebral y bloquear los segmentos en su lugar.

«Hace que la unidad sea más como un bloque de hueso que las vértebras regulares, que son más como unidades flexibles», dice Smith. Estos detalles sugieren que las musarañas de héroe soportan fuerzas que son más fuertes y posiblemente más frecuentes que las experimentadas por los tresillos de goliath.

No está claro cómo pudo haber evolucionado esta columna modificada, en parte porque los animales son difíciles de encontrar y estudiar en la naturaleza. Sus espinas también son tan únicas que no hay comparaciones entre otros animales. Los huesos traseros fuertes pueden ayudar a las musarañas heroicas a meterse en el espacio entre las hojas muertas adheridas a la base de los troncos de palo en pie en busca de insectos o larvas, sugiere Smith, aunque señala que este comportamiento nunca se ha observado.

Una sección transversal de la sexta vértebra lumbar de una musaraña héroe tomada perpendicularmente a través de la columna vertebral revela las muchas proyecciones de la vértebra en los lados izquierdo y derecho (mostradas como una serie de pequeños óvalos) que pueden entrelazarse con las proyecciones de las vértebras vecinas al comprimirse. Esto convierte la columna vertebral en una unidad dura y rígida en lugar de un conjunto de segmentos flexibles.S. Smith

«Hace tiempo que se sospecha que las musarañas heroicas estaban haciendo algo que pone sus espaldas debajo de grandes fuerzas de compresión», dice KatrinaJones,bióloga evolutiva de la Universidad de Harvard. «Este es un paso importante en la comprensión de esta adaptación, dado que observar su comportamiento en la naturaleza ha demostrado ser un desafío.»

Smith quiere buscar similitudes entre la columna vertebral de la musaraña héroe con las de más especies de musarañas, así como xenartranos, un superorden de animales que incluye armadillos y perezosos. Algunos xenartranos tienen vértebras que se entrelazan, aunque por un mecanismo diferente y no al grado visto en las musarañas heroicas. Es posible que presiones similares hayan estado detrás de la evolución de las espinas entrecruzadas tanto en xenartranos como en musarañas heroicas.

«Las espinas dorsales son una parte importante de cómo se mueven los animales, sin embargo, entendemos sorprendentemente poco sobre ellos», dice Jones. «La musaraña héroe es un gran ejemplo de cuán diversas y especializadas pueden ser las espinas dorsales, pero también ilustra lo mucho que aún hemos aprendido sobre la ecología de los animales vivos.»

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