Australian Dictionary of Biography

Les syndicats ont été renforcés lors d’une grève majeure en 1936. L’année suivante, Bridges et ses collègues proches ont créé le Syndicat international des débardeurs et des entreposeurs, dont Bridges est le président. Alors que son pouvoir augmentait, ses ennemis politiques et industriels tentèrent à plusieurs reprises de le déporter en Australie, généralement au motif — ce qu’il niait — qu’il était membre du Parti communiste des États-Unis. Des agences gouvernementales ont porté des accusations criminelles et des poursuites civiles contre lui, le Congrès a promulgué des lois visant spécifiquement son expulsion et il a fait appel à deux reprises avec succès devant la Cour suprême. Bien qu’il ait entamé une procédure pour devenir citoyen américain en 1921 et 1928, ce n’est qu’en 1945 qu’il a terminé le processus. Les efforts pour le déchoir de sa citoyenneté et l’expulser se poursuivirent jusqu’en 1955.

Tout en se consolidant sur la côte Ouest, l’ILWU avait commencé à organiser la main-d’œuvre multiraciale à Hawaï pendant la Seconde Guerre mondiale. Cette initiative a confirmé la réputation croissante de l’union en tant que champion des droits civiques et a ajouté l’élite des affaires d’Hawaï aux rangs en plein essor des ennemis de Bridges. Il épouse Nancy Fenton Berdecio le 27 septembre 1946 lors d’une cérémonie civile à San Francisco. Elle a divorcé de lui en 1955, alléguant: « Il est marié à l’union, pas moi ». Le 10 décembre 1958, lors d’une cérémonie civile à Reno, dans le Nevada, il épouse Noriko Sawada, une militante des droits civiques d’origine japonaise.

Malgré sa forte opposition à la politique américaine de la guerre froide, Bridges bâtit sa réputation de leader travailliste charismatique sur son habileté et sa résolution en tant qu’organisateur, stratège et négociateur. Finalement, ses adversaires en affaires se rendirent compte qu’ils devaient faire face à un chef syndical très efficace plutôt qu’à un conspirateur communiste. En 1960, les employeurs et les syndicats ont négocié l’Accord de mécanisation et de modernisation, qui a facilité le changement technologique sur les quais tout en offrant aux membres de l’ILWU une plus grande sécurité d’emploi et un régime de retraite généreux. Bien que le statut légendaire de Bridges en tant que leader qui avait transformé les débardeurs de « rats de quai » en « seigneurs des quais » ait été établi, dans les années 1960 et au début des années 1970, son pouvoir et son influence déclinaient. Les jeunes syndicalistes considéraient l’accord M& M comme un contrat de « vieil homme » et les radicaux parmi eux ont commencé à remettre en question son bilan en matière de droits civiques. L’action collective de 1971 n’a pas entraîné de réelles améliorations pour les membres de l’ILWU.

Décrit comme « long et mince, avec une tête longue et étroite », un « nez de faucon » et des « yeux pointus sous de lourds couvercles », Bridges est resté en poste — certains ont dit trop longtemps — jusqu’en 1977, après quoi il a vécu confortablement à la retraite en tant qu’ancien homme d’État du mouvement ouvrier américain. Il est décédé le 30 mars 1990 à San Francisco et a été incinéré. Sa femme lui a survécu, tout comme les enfants de ses premier et troisième, et peut-être deuxième mariages. Des chansons de Woody Guthrie et Pete Seeger, une place sur les docks de San Francisco et une chaire dotée à l’Université de Washington le commémorent. Une grande partie d’un nombre croissant d’écrits sur lui et sur l’ILWU a été publiée sur Internet par deux fondations éducatives, le Harry Bridges Institute et le projet Harry Bridges financé par l’union.

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