Harold Urey

Harold Urey (1893-1981) était un physico-chimiste américain, lauréat du prix Nobel de chimie en 1934.

Urey et son équipe de Columbia ont commencé à travailler sur la séparation des isotopes de l’uranium en 1940, lorsqu’il a également été nommé président d’un Comité consultatif sur la recherche nucléaire. L’année suivante, Urey devint membre du Comité sur l’uranium et jouissait d’une large responsabilité sur l’orientation du programme de recherche.

Contributions scientifiques

En 1931, Urey a découvert le deutérium, un isotope de l’hydrogène qui a un proton et un neutron (contrairement à l’isotope de l’hydrogène le plus courant, qui n’a pas de neutrons). Pour cette découverte, Urey a reçu un prix Nobel de chimie en 1934, le troisième américain à le faire.

Urey a également apporté un certain nombre de contributions au projet Manhattan, notamment en jouant un rôle clé dans le développement de la méthode de diffusion gazeuse pour séparer l’uranium 235 de l’uranium 238. Cependant, lorsque le choix a été fait à Oak Ridge de donner la priorité à la méthode de séparation électromagnétique, Urey a délégué la responsabilité aux chefs associés du laboratoire et a consacré son attention au contrôle de l’énergie nucléaire plutôt qu’à son application.

Après la Seconde Guerre mondiale, Urey rejoint l’Institut d’études nucléaires de l’Université de Chicago, où il reste jusqu’en 1958 avant de rejoindre l’Université de Californie à San Diego. Pendant son séjour à Chicago, il a mené la célèbre expérience Miller / Urey sur les origines de la vie, qui a simulé les conditions de la Terre primitive. L’expérience a montré que des composés organiques tels que les acides aminés, nécessaires à la vie cellulaire, pouvaient facilement se former dans de telles conditions.

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