Harriet Powers (1837-1910)

Harriet Powers est l’un des fabricants de courtepointes afro-américains les plus connus du pays. Seules deux de ses courtepointes survivent aujourd’hui, toutes deux fabriquées après la guerre civile. L’un se trouve dans la collection du Musée national d’histoire américaine de la Smithsonian Institution à Washington, D.C., et l’autre se trouve au Musée des Beaux-Arts de Boston, dans le Massachusetts.

Harriet est née en esclavage le 29 octobre 1837 dans le comté de Clarke, en Géorgie, dans une plantation appartenant à John et Nancy Lester. Il y a peu de détails sur sa jeunesse d’enfant et de jeune adulte. Selon le recensement américain de 1870, elle épouse Armstead Powers, un fermier, en 1855, à l’âge de dix-huit ans et le couple a neuf enfants.

La première exposition connue de courtepointes Powers a eu lieu en 1886 lors d’une foire du coton dans le nord-est de la Géorgie. Jennie Smith, artiste et professeur d’art à l’Institut Lucy Cobb d’Athènes, en Géorgie, a approché Powers pour acheter la courtepointe exposée, mais Powers a refusé de la vendre. La courtepointe en coton était composée de nombreux carrés picturaux, représentant des scènes bibliques et des phénomènes célestes. Ils ont été construits à l’aide d’appliques et de pièces et étaient un mélange de cousus à la main et à la machine. Smith et Powers sont restés en contact et lorsque Powers est tombé dans des moments difficiles environ cinq ans plus tard, elle a accepté de vendre la courtepointe pour cinq dollars (environ cent trente-huit dollars en 2020). Au moment de la vente, Powers a expliqué les images dans les carrés, et Smith a enregistré les descriptions pour la postérité.

La première courtepointe était composée de 299 morceaux de tissu séparés, représentant des scènes d’histoires bibliques et spirituelles. Les figures étaient colorées et cousues sur un fond de couleur pastèque. Des bandes verticales brisées divisaient les courtepointes en panneaux qui racontaient des histoires. Powers ne savait ni lire ni écrire, mais les histoires qu’elle entendait prenaient vie sur ses courtepointes. Dans les années 1880, Harriet et Armstead Powers possédaient une petite ferme, mais devaient vendre une partie de leurs terres pour joindre les deux bouts. Armstead Powers l’a quittée en 1895, et elle a probablement subvenu à ses besoins et à ceux de sa famille en travaillant comme couturière.

 Courtepointe biblique Harriet Powers
Courtepointe biblique (1886) par Harriet Powers
Courtesy Musée national d’histoire américaine

La deuxième courtepointe a été acquise par les épouses de membres du corps professoral de l’Université d’Atlanta, maintenant l’Université Clark Atlanta en 1898. Les épouses ont offert la courtepointe en cadeau au révérend Charles Cuthbert Hall de New York, alors qu’il était président du conseil d’administration de l’Université d’Atlanta. La deuxième courtepointe se compose de 15 panneaux et illustre des histoires bibliques et des événements naturels, tels que la tempête de météores Leonid. La courtepointe a été achetée aux héritiers du révérend Hall par le collectionneur d’art populaire Maxim Karolik et donnée au Musée des Beaux-Arts.

En janvier 2005, Cat Holmes, doctorante en histoire à l’Université de Géorgie, a découvert la tombe de Harriet Powers, de son mari et d’une fille. La pierre tombale a été découverte au cimetière Gospel Pilgrim à Athènes, en Géorgie. Quelques livres et une pièce de théâtre, « Quilting in the Sun », honorent sa mémoire. Harriet Powers a été intronisée dans le Georgia Women of Achievement en 2009.

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