Hermine: Une Impératrice exilée

Hermine Reuss de Greiz est née le 17 décembre 1887 en tant que cinquième enfant et quatrième fille de Heinrich XXII, Prince Reuss de Greiz, et de la Princesse Ida Mathilde Adelheid de Schaumbourg-Lippe. Son frère aîné avait été blessé lors d’une intervention chirurgicale pendant l’enfance, le laissant mentalement et physiquement handicapé. Ses parents priaient pour un garçon, mais ils n’auraient pas d’autre fils. Sa mère a donné naissance à une fille homonyme en 1891 et est décédée peu de temps après de complications. Son père au cœur brisé ne s’est jamais remarié.

La mort de sa mère et le handicap de son frère ont jeté une longue ombre sur son enfance. Hermine était particulièrement proche de sa sœur aînée Caroline, qui deviendra plus tard brièvement Grande-duchesse de Saxe-Weimar-Eisenach. Les sœurs n’étaient pas proches de leur frère car son handicap rendait difficile la communication avec lui. La famille passe les hivers chez leur père à Greiz et les étés au pavillon de chasse près de Greiz. Les vacances d’été ont été passées au château de Burgk sur la Saale et Hermine aimait particulièrement Burgk.

À l’âge de 14 ans, Hermine a également perdu son père. Il était revenu à Reuss en mars contre l’avis de ses médecins, qui savaient que ce serait mauvais pour sa santé. Avec ses dernières forces, il réussit à visiter la tombe de la princesse Ida, avant de mourir le 19 avril 1902. Bien que son frère soit officiellement devenu le prince régnant Reuss de Greiz, Heinrich XIV, le prince Reuss Younger Line lui a servi de régent.

Hermine a eu une fascination pour son futur second mari, l’empereur Guillaume II d’Allemagne, dès son plus jeune âge. C’est sa tante la princesse Marie Reuss de Greiz, qui avait épousé le comte Friedrich d’Ysenburg et de Büdingen en 1875, qui venait souvent lui rendre visite et apportait à sa nièce des photos et des cartes postales de l’homme qu’elle idolâtrait.  » Depuis que je suis enfant, l’Empereur a inspiré mon imagination. Ma tante, qui connaissait mon enthousiasme, m’a aidé à faire battre mon cœur plus vite. »Elle l’a rencontré pour la première fois lors du mariage de sa sœur Caroline avec Wilhelm Ernst, Grand-duc de Saxe-Weimar, le 30 avril 1903 au palais de Bückeburg. Hermine n’avait alors que 15 ans et sa sœur seulement 19 ans. « Comment aurait-il pu prévoir que cette petite fille rougissante était sa future épouse? Je me tenais là, figé à l’endroit où l’Empereur avait reçu mon salut. L’Empereur a continué et a discuté avec mon oncle. »À peine deux semaines plus tard, Emma, la sœur aînée d’Hermine, épousa le comte Erich Kunigl von Ehrenburg.

Le mariage de Caroline était destiné à être malheureux et bref. Caroline était tellement misérable qu’elle mangeait à peine, choisissant de grignoter des chocolats, des amandes et des petits fours quand elle le faisait. Elle avait également commencé à fumer. Caroline est décédée le 17 janvier 1905, à seulement 20 ans. La cause du décès était la grippe. Hermine écrivit plus tard :  » Dans son cœur, elle ne voulait pas vivre. »En 1904, Emma épouse le Freiherr Ferdinand von Gnagnoni, laissant juste Hermine et Ida célibataires. Elle a été prise sous les ailes de Louise de Prusse, la Grande-Duchesse de Bade et la tante du futur Guillaume II. Le 11 décembre 1906, Hermine épouse le prince Johann Georg de Schönaich-Carolath, lieutenant-colonel du Deuxième Régiment de Dragons à Berlin. Ils passaient les hivers dans un appartement à Berlin, tandis qu’ils passaient les étés en Silésie au château de Saabor avec ses beaux-parents.

Ils auront ensemble cinq enfants : Hans Georg (né en 1907), Georg Wilhelm (né en 1909), Hermine Caroline (née en 1910), Ferdinand Johann (né en 1913) et enfin Henriette (née en 1918). Johann Georg a souffert de tuberculose pendant une grande partie de leur mariage. Il a servi pendant la Première Guerre mondiale jusqu’à ce qu’il soit incapable de continuer. La fin du Premier Monde vit non seulement l’empereur Guillaume II abdiquer, mais aussi le régent de son frère. Le prince Johann Georg est décédé le 6 avril 1920 au sanatorium de Wölfelsgrund. Il avait passé les huit derniers mois de sa vie dans un fauteuil roulant. Hermine était déterminée à ne plus jamais se marier, écrivant: « J’étais fermement déterminée à ne plus jamais me marier, à ne jamais abandonner le précieux droit d’être le maître de mon âme. »

Tout cela allait changer en 1922 lorsque son jeune fils Georg Wilhelm écrivit à l’empereur lors de son exil aux Pays-Bas. Bientôt, Hermine se retrouva avec ses enfants invités à loger Doorn aux Pays-Bas.

Hermine décida d’aller voir l’Empereur seule, et il écrivit plus tard à propos de leur première rencontre :  » Quand je l’ai vue, j’ai immédiatement été profondément remué. J’étais fasciné. J’ai tout de suite reconnu qu’elle était ma compagne. » Quelques jours seulement après la visite, il lui demanda en mariage. Hermine se rendit compte qu’elle ne pourrait pas faire vivre ici tous ses enfants et que sa vie serait sévèrement limitée par son exil.

Néanmoins, son cœur a dit oui. Elle se réservait le droit de passer du temps en Allemagne, où l’Empereur n’était pas autorisé à se rendre par les autorités, et trois de ses enfants resteraient avec elle. L’Empereur écrivit plus tard à son ami Maximilien Egon II, prince de Fürstenberg: « J’ai donc trouvé le cœur d’une femme, après tout, une princesse allemande, une jeune veuve adorable et intelligente a décidé d’apporter du soleil dans ma maison solitaire & pour aider à partager ma solitude et la rendre belle avec son amour chaleureux et dévoué. La paix et le bonheur ont pris possession de mon cœur déchiré et tourmenté maintenant qu’elle m’a donné sa main My Mon bonheur ne connaît pas de limites. »

Ils se sont mariés le 5 novembre 1922 à Doorn. Pourtant, sa famille n’était pas du tout heureuse et l’empereur écrivait avec colère: « La princesse héritière est évidemment furieuse qu’elle soit mise de côté, elle voulait jouer le rôle d’impératrice elle-même. »Sa fille Viktoria Luise a écrit: « Le fait que cette femme soit venue à Doorn avec l’idée d’épouser l’empereur, qu’elle connaissait à peine, est assez mauvais. Papa ne sait pas ce qu’il fait. Sa nouvelle femme va bientôt se lasser de lui, de la vie à Doorn et le quitter. »Plusieurs membres de la famille étaient absents du mariage. Pourtant, cela s’est déroulé comme d’habitude avec le frère de l’Empereur Heinrich grillant: « Je bois à la santé de sa Majesté l’Empereur et le Roi et de Sa Majesté l’Impératrice et la Reine. »

La vie avec l’empereur en exil était une vie de routine. Il était souvent dehors à couper des arbres, mais il trouvait de la joie en présence de la jeune fille d’Hermine, Henriette, qu’il appelait avec amour « le Général. »Mais comme beaucoup s’y attendaient, Hermine se sentit bientôt malheureuse et agitée. Elle se rendait souvent en Silésie pour s’occuper des domaines de son premier mari, et lorsqu’elle était à Berlin, on lui confiait l’utilisation d’appartements dans l’Ancien Palais. Peut-être qu’Hermine avait espéré ardemment une restauration de la monarchie, et alors qu’Adolf Hitler accédait au pouvoir, elle s’est retrouvée à s’accrocher au nouveau régime afin de faire pression pour le faire. Hermann Göring a rendu visite au couple exilé à deux reprises à Doorn et Hermine a rencontré Adolf Hitler lui-même à plusieurs reprises pendant son séjour à Berlin. L’empereur écrivit à son aide de camp : « Mon retour sur le trône ne peut pas se faire assez vite pour elle, mais nous n’y arriverons pas avec son chemin. Elle suit les nazis et fait tout ce qu’elle peut à Berlin, et par écrit à partir d’ici, ce qui fait plus de dégâts que de bien. »

À l’approche de la Seconde Guerre mondiale, Hermine et l’Empereur se retrouvent soudainement au milieu d’une zone de guerre. Même une offre d’asile britannique ne pouvait l’influencer, et l’Empereur a déclaré qu’il « préférerait être fusillé en Hollande plutôt que de fuir en Angleterre. Il n’avait aucune envie d’être photographié à côté de Churchill. »Le 14 mai 1940, les premières troupes allemandes sont apparues et l’empereur les a accueillies à bras ouverts. Hermine a écrit: « Le premier soldat allemand devant les marches de la maison était un soulagement si incroyable que je ne trouve pas de mots pour le décrire. Je n’oublierai jamais l’expression sur le visage du Kaiser alors qu’il se tenait sur les marches avec le commandant d’un régiment – tout à coup, il avait 30 ans de moins. »

Le 4 juin 1941, l’Empereur mourut à la Maison Doorn à l’âge de 82 ans. Il ne souhaitait pas être enterré en Allemagne sans le retour de la monarchie, et il a donc été enterré sur le terrain de la Maison Doorn. Les projets d’Adolf Hitler d’organiser des funérailles d’État n’ont pas abouti. Hermine portait un lourd voile noir. Après les funérailles, Hermine a décidé de retourner en Silésie. Sa dernière visite à Doorn remonterait à 1944. En 1945, elle reçoit l’ordre d’évacuer et elle est piégée pour se rendre à Berlin. Elle a été arrêtée et emmenée à Francfort-sur-l’Oder, où elle passerait ses dernières années en résidence surveillée dans la zone russe.

Le 5 août 1947, Hermine a commencé à se sentir fatiguée et un médecin a diagnostiqué une amygdalite purulente. Le 7 août, le cou d’Hermine était tellement enflé qu’elle ne pouvait plus manger et boire. La respiration est soudainement devenue très difficile, et lorsque le médecin est finalement arrivé, il ne pouvait que très peu faire. Elle est décédée plus tard le même jour d’une crise cardiaque. La volonté d’Hermine était claire – elle voulait que son corps soit rendu à Doorn pour être enterré à côté de l’Empereur. Malheureusement, cela ne s’est jamais produit et elle a finalement été inhumée dans le Temple antique de Potsdam, aux côtés de la première épouse de l’Empereur, Auguste Viktoria.

Le livre Hermine: Une impératrice en exil sortira le 11 décembre 2020 (Royaume-Uni) et le 1er janvier 2021 (États-Unis).

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