Come i supermercati possono (davvero) risolvere il problema del deserto alimentare

Le soluzioni per il problema del “deserto alimentare” nelle aree a basso reddito spesso si concentrano sull’ottenere più supermercati costruiti in quartieri che ne mancano. Tuttavia, un nuovo studio prodotto attraverso il National Bureau of Economic Research sfida l’efficacia di tale soluzione. Questa potrebbe essere una buona notizia per i principali rivenditori di alimenti, che non sono stati particolarmente ricettivi all’idea di aprire nuovi negozi di alimentari nelle aree a basso reddito solitamente associate ai deserti alimentari.

Tuttavia, i supermercati possono potenzialmente offrire altri fattori di valore-convenienza, selezione più ampia, prezzi più bassi, opportunità di lavoro e attività civiche-che vengono negati alle comunità che si basano principalmente su negozi d’angolo e piccoli generi alimentari. In altre parole, lo studio non lascia necessariamente l’industria dei supermercati fuori dai guai. Piuttosto, indica che la soluzione di mattoni e malta è più complicata del semplice portare più cibo nei deserti alimentari.

Che cos’è un deserto alimentare?

Prima di arrivare a questo nuovo studio, diamo una rapida occhiata ad alcune ricerche precedenti che mettono in discussione l’approccio mattone-e-malta ai deserti alimentari. In 2014, ad esempio, PBS ha riportato uno studio di Philadelphia che mostra che l’introduzione di un nuovo supermercato non ha cambiato significativamente le abitudini alimentari locali, anche se ha migliorato la percezione dei residenti del loro quartiere.

Nel 2015 l’Università del Minnesota ha pubblicato risultati simili in uno studio intitolato “Sfide attuali nel determinare l’impatto dei deserti alimentari sulla nutrizione e sulla salute dell’infanzia urbana.”Presenta due principali risultati basati sull’evidenza:

Molti residenti urbani hanno un accesso limitato a cibi salutari e convenienti.

I bambini sono più vulnerabili agli impatti sulla crescita e sulla salute di una cattiva alimentazione.

I principali risultati includono anche due elementi che indicano che non ci sono semplicemente prove sufficienti per rispondere a domande cruciali:

Non è chiaro come vivere in un’area urbana con accesso limitato a cibo sano e conveniente contribuisca alla crescita e alla salute dell’infanzia.

Sono stati proposti numerosi interventi per affrontare i deserti alimentari, tuttavia sono state trovate valutazioni scientifiche limitate che esaminano il loro impatto specifico sulla salute infantile.

Più in generale, lo studio del Minnesota osserva che il termine “deserto alimentare” potrebbe non essere necessariamente un quadro utile per cercare soluzioni a un problema complesso e sfaccettato:

‘Deserto alimentare’ è un termine emotivamente carico senza una definizione comunemente accettata.

Il Dipartimento dell’Agricoltura degli Stati Uniti fornisce un quadro per la definizione dei deserti alimentari attraverso il suo Atlante di ricerca sull’accesso al cibo. L’Atlante identifica i tratti di censimento a basso reddito e a basso accesso.

È interessante notare che nel 2011 l’USDA ha offerto una definizione specifica per ” deserto alimentare.”La transizione nell’inquadratura a” accesso al cibo ” sembra destinata a disinnescare l’atmosfera carica rilevata dallo studio del Minnesota. L’USDA Food Access Research Atlas, ad esempio, è stato inizialmente lanciato in 2011 come “Food Desert Locator.”

Per la cronaca, ecco la definizione 2011 articolata in un comunicato stampa dell’USDA che annuncia il lancio del Food Desert Locator:

Un deserto alimentare è un tratto di censimento a basso reddito in cui un numero sostanziale o una quota di residenti ha un basso accesso a un supermercato o un grande negozio di alimentari. I tratti “a basso reddito” sono definiti come quelli in cui almeno il 20% delle persone ha un reddito pari o inferiore ai livelli di povertà federali per dimensione familiare, o dove il reddito familiare mediano per il tratto è pari o inferiore all ‘ 80% del reddito familiare mediano dell’area circostante. I trattati si qualificano come trattati “a basso accesso” se almeno 500 persone o il 33 per cento della loro popolazione vivono a più di un miglio da un supermercato o da un grande negozio di alimentari (per i trattati di censimento rurale, la distanza è superiore a 10 miglia).

Sotto l’attuale nome di Food Research Atlas, l’USDA spiega length a lungo length che “food desert” può essere definito in modi diversi. Ecco uno snippet introduttivo:

Ci sono molti modi per misurare l’accesso al negozio di alimentari per gli individui e per i quartieri, e molti modi per definire quali aree sono deserti alimentari—quartieri che mancano di fonti di cibo sano. La maggior parte delle misure e delle definizioni tiene conto almeno di alcuni dei seguenti indicatori di accesso:

Accessibilità alle fonti di cibo sano, misurata dalla distanza da un negozio o dal numero di negozi in un’area.

Risorse a livello individuale che possono influire sull’accessibilità, come il reddito familiare o la disponibilità del veicolo.

Indicatori di risorse a livello di quartiere, come il reddito medio del quartiere e la disponibilità di mezzi pubblici.

Deserti alimentari: è complicato

Il nuovo studio conferma che risolvere il problema del deserto alimentare non è così semplice come migliorare l’accesso al cibo semplicemente in termini di posizione geografica o accesso ai trasporti.

Lo studio completo, intitolato “The Geography of Poverty and Nutrition: Food Deserts and Food Choices Across the United States”, è stato sviluppato da economisti della New York University, della Stanford University e dell’Università di Chicago.”E’ disponibile on-line, ma per quelli di voi in viaggio la sezione CityLab dell’Atlantico fornisce una buona carrellata.

Leggi l’articolo completo di CityLab per tutti i dettagli, ma il succo è che le maggiori differenze nei risultati nutrizionali non derivano necessariamente da dove vivono le persone in relazione alle fonti alimentari, ma da “differenze più profonde e fondamentali nel reddito e, soprattutto, nell’istruzione e nella conoscenza nutrizionale, che modellano le nostre abitudini alimentari e, a loro volta, influenzano”

I risultati confermano la conoscenza comunemente accettata sui deserti alimentari…

Lo studio rafforza la nozione che i deserti alimentari si trovano in modo sproporzionato nei quartieri svantaggiati. Essa rileva che più della metà (55 per cento) di tutti i codici di avviamento postale con un reddito medio inferiore a $25.000 misura la definizione di deserti alimentari—che è più del doppio della quota di codici di avviamento postale cibo-deserto in tutto il paese nel suo complesso (24 per cento).

…ma indicano anche che migliorare l’accesso al cibo sano non si traduce automaticamente in miglioramenti nella salute nutrizionale:

L’apertura di nuovi supermercati ha scarso impatto sulle abitudini alimentari delle persone nei quartieri a basso reddito: anche quando i residenti acquistano generi alimentari dai nuovi supermercati, acquistano prodotti dello stesso basso valore nutrizionale.

Gli alimenti sani sono generalmente considerati più costosi, ma lo studio rileva anche che il costo è anche un fattore relativamente insignificante:

…Mentre il cibo sano costa un po ‘ più del cibo malsano, la maggior parte di ciò è guidata dal costo dei prodotti freschi. C’è solo una differenza di prezzo marginale tra altre opzioni alimentari salutari e non salutari. Inoltre, il divario di prezzo tra cibo sano e malsano è in realtà un po ‘ inferiore alla media in molti quartieri a basso reddito, secondo lo studio.

Quindi, qual è la soluzione?

Per essere chiari, il nuovo studio presenta solo un aspetto di un problema più ampio. Come pezzo autonomo non dimostra necessariamente che la costruzione di più supermercati è un modo inefficace per allocare risorse per migliorare la salute della comunità, ma aggiunge un corpo di conoscenze che dimostra che una semplice soluzione di mattoni e malta non è adeguata.

Questa è una sfida, ma lascia anche la porta aperta per una vasta gamma di opportunità di responsabilità sociale delle imprese.

L’organizzazione no-profit con sede nel New Jersey Uplift Solutions, ad esempio, offre un percorso olistico per i supermercati per progredire dalla semplice disponibilità di cibo a scelte più sane, cambiamenti nell’abitudine e nutrizione migliorata. Questo percorso coinvolge i supermercati come agenti di cambiamento:

…i supermercati a servizio completo nelle comunità svantaggiate possono diventare la pietra angolare per soddisfare una moltitudine di esigenze della comunità. Per attualizzare questa convinzione, Uplift adotta un approccio multidisciplinare, sfruttando le sue quattro aree di programma per fornire nuovi supermercati che creano l’accesso a cibi freschi e sani; preservare i supermercati esistenti per mantenere l’accesso a cibi freschi e salutari; sviluppare nuove cliniche sanitarie per creare accesso a servizi di assistenza sanitaria preventiva e riparativa; e collocare servizi avvolgenti per fornire

Uplift sfida anche l’evidenza che i nuovi supermercati non cambiano le abitudini. Nel lungo periodo, l’organizzazione ha notato cambiamenti nelle abitudini in quanto i residenti locali si abituano a utilizzare un nuovo negozio.

I supermercati possono anche aiutare a introdurre scelte sane in altri modi. La catena regionale del New Jersey ShopRite, ad esempio, ha recentemente lanciato una carta “Kids Klub” che dà diritto ai bambini a un prodotto fresco gratuito quando fanno acquisti con un adulto. Partecipare o donare alle iniziative nutrizionali locali è un’altra opzione per le principali catene, compresi i programmi educativi basati sulla scuola.

È anche importante notare che i nuovi supermercati non sono l’unica soluzione. Un altro tipo di approccio è la Healthy Corners Initiative della DC Central Kitchen, con sede a Washington, che aiuta i negozi corner locali a risolvere alcuni dei problemi di fondo che rendono difficile per i piccoli rivenditori mantenere prodotti freschi in magazzino. L’idea è quella di raggiungere le persone con scelte alimentari più sane in luoghi familiari dove già ottengono generi alimentari.

In termini più ampi, il crescente corpo di ricerca nel deserto alimentare potrebbe aiutare le principali catene alimentari al dettaglio a pensare di affrontare il problema nello stesso modo in cui le società lungimiranti si avvicinano ad altre iniziative di responsabilità sociale delle imprese. I benefici diretti della linea di fondo potrebbero non essere chiari all’inizio, ma poiché le aziende si impegnano più strettamente con le comunità locali, i vantaggi a lungo termine di affrontare le sfide odierne rifletteranno la capacità di un’azienda di sopravvivere — e prosperare.

Immagine (screenshot): USDA Food Access Research Atlas.

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