François Viète

Matematico francese

Nel suo In artem analyticum isagoge (Introduzione alle arti analitiche,” 1591), François Viète stabilì la notazione delle lettere ancora usata in algebra: vocali per quantità o variabili sconosciute, consonanti per quantità o parametri noti. Ha scritto una serie di altri testi matematici; promosso l’uso della trigonometria per risolvere equazioni cubiche; introdotto una serie di termini, tra cui “coefficiente”; e ha contribuito a una varietà di altre aree matematiche.

Il figlio di Etienne e Marguerite Dupont Viète è nato nella città francese di Fontenayla-Comtein 1540. All’età di 16 anni, ha studiato legge presso l’Università di Poitiers, e dopo la sua laurea ha ottenuto una posizione come avvocato a Fontenay. I suoi contatti con la regalità e la nobiltà, che caratterizzeranno la sua carriera, iniziarono presto: anche a questo punto, Viète poteva contare tra i suoi clienti la regina Eleonora d’Austria e Maria Stuarda di Scozia.

Dal 1564 al 1570, Viète lavorò per la famiglia Soubise a La Rochelle, lasciando infine il suo studio legale per servire prima come segretario privato e poi come tutore di una delle figlie della famiglia aristocratica. Fu probabilmente durante questo periodo che sposò la sua prima moglie, Barbe Cotherau. (Dopo la sua morte, sposò Juliette Leclerc; ebbe anche un figlio. Anche mentre lavorava con la famiglia Soubise, Viète abbracciò il protestantesimo come membro della setta ugonotta – un passo estremamente rischioso in Francia in quel momento.

Viète servì la corte francese e lavorò in una varietà di funzioni ufficiali, dal 1570 al 1584. Durante questo periodo, ha pubblicato il suo primo significativo trattato di matematica, Canon mathematicus seu ad triangula cum appendibus (“Leggi matematiche applicate ai triangoli,” 1579. Il testo promuoveva la trigonometria, allora una disciplina sottoutilizzata, e faceva uso di tutte e sei le funzioni trigonometriche.

Per cinque anni a partire dal 1584, Viète si trovò in disaccordo con il re Enrico III per le sue simpatie ugonotte. Dato il livello di odio e tensione su questo problema al momento, è sorprendente che non ha subito una punizione peggiore dalla monarchia cattolica—e che Enrico IV lo ha reintegrato sul trono nel 1589. Forse solo per stare al sicuro, Viète si ricongiunse alla Chiesa cattolica nel 1594.

Diverse importanti pubblicazioni si sono verificati durante gli anni successivi alla sua reintegrazione, a cominciare da Isagoge, considerato da alcuni studiosi come il primo libro di testo di algebra dell’era moderna. Nel 1593, Viète pubblicò Supplementum geometriae, che trattava argomenti come la trisezione di un angolo, il raddoppio di un cubo (un problema che aveva tormentato molti matematici greci antichi) e la prima dichiarazione esplicita nota di π come prodotto infinito.

Con De numerosa nel 1600, Viète ha presentato un metodo per approssimare le radici di equazioni numeriche. Si ritirò due anni dopo e morì a Parigi il 13 dicembre 1603. Il postumo De aquationem recognitione et emedatione libri duo (“Riguardante il riconoscimento e la modifica delle equazioni”, 1615) offriva una metodologia per risolvere equazioni di secondo, terzo e quarto grado e conteneva il primo uso del coefficiente di termine.

JUDSON KNIGHT

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