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Hermann Joseph Muller nacque a New York il 21 dicembre 1890. I suoi nonni paterni erano di origine artigianale e professionale e, sebbene inizialmente cattolici, erano emigrati dalla Renania durante l’ondata di reazione del 1848 per cercare la maggiore libertà dell’America. Suo padre, nato a New York, aveva continuato le opere d’arte in metallo del nonno (la prima negli Stati Uniti.), ma non era per inclinazione un uomo d’affari, e, anche se morì nel 1900, si svegliò presto nel ragazzo un vivo interesse per la natura dell’universo e nel processo di evoluzione, così come nel benessere degli uomini in generale. Anche la madre del ragazzo, Frances Lyons Muller, era nata a New York. I suoi genitori erano venuti dalla Gran Bretagna, ma erano in gran parte discendenti da ebrei spagnoli e portoghesi che, come effetto successivo dell’Inquisizione, si erano stabiliti generazioni prima in Inghilterra e in Irlanda. Lei, così come il padre, incoraggiò nel ragazzo un’ampia simpatia, un interesse per gli esseri viventi e un amore per la natura.

È cresciuto ad Harlem, prima frequentando la scuola pubblica e poi la Morris High School (anche pubblica) nel Bronx. Lì lui e i suoi compagni di classe Lester Thompson e Edgar Altenburg fondarono quello che fu forse il primo club scientifico delle scuole superiori. Anche se la sua famiglia (la madre, la sorella Ada e lui stesso) aveva mezzi molto limitati, erano fortunati a poter di solito trascorrere le loro estati in campagna mentre era in età scolare. Ma è stato permesso di frequentare un college di prima classe – Columbia – solo attraverso l’inaspettato premio di una borsa di studio (la Cooper-Hewitt), automaticamente concesso a lui nel 1907 sulla base di gradi esame di ammissione. Ha trascorso le sue estati, durante i suoi anni del college, in lavori come bank runners e hotel clerk (quest’ultimo a $25 al mese, più pensione, per un giorno lavorativo di 14 ore).

Al Columbia College era prima della fine del suo primo anno affascinato dal tema della biologia. Leggendo da solo nell’estate del 1908 R. H. Il libro di Lock (1906) sulla genetica, i suoi interessi si concentrarono in quel campo. I corsi seguiti poco dopo da E. B. Wilson lo influenzarono profondamente, così come la sua lettura, indipendentemente dai corsi, di opere di Jacques Loeb e di altri scrittori sulla biologia e fisiologia sperimentale. Nel I909 ha fondato un club di biologia degli studenti, che è stato partecipato, tra gli altri, da Altenburg, e da due studenti, Ponti e Sturtevant, che era entrato in Columbia un anno dopo.

Per i suoi primi due anni di lavoro di laurea, dal momento che non vi era alcuna apertura offerto a lui in zoologia, è riuscito a ottenere una borsa di studio (1910-1911) e poi una borsa di studio (1911-1912) in fisiologia, quest’ultima presso il Cornell Medical College, pur mantenendo il passo con la genetica sul lato e facendo vari lavori extra, come Infine, tuttavia, ha ottenuto un assistente di insegnamento in zoologia alla Columbia (1912-1915). La prima estate (1911) di lavoro laureato è stato speso in studi a Woods Hole, il resto in laboratorio di insegnamento presso la Columbia. Durante questi cinque anni era seriamente oberato di lavoro. In tutto questo periodo egli è stato principalmente interessato al lavoro Drosophila che Morgan aveva aperto, e dal 1910 in poi ha seguito da vicino questa ricerca ed è stato un membro intimo del gruppo, anche se non ha avuto la possibilità di molto lavoro sperimentale della propria su questo materiale fino al 1912. Quindi fu in grado di iniziare la sua indagine sulle interrelazioni simultanee di molti geni collegati, che supportavano la teoria del crossing-over e costituivano la sua tesi. Allo stesso tempo ha intrapreso la sua analisi dei caratteri variabili, a più fattori, per mezzo del dispositivo dei “geni marcatori”. Questo estese la validità sia dell’ereditarietà cromosomica che della stabilità genica, e portò più tardi (1916) alla sua teoria dei letali equilibrati.

Chiamato al Rice Institute, Houston, come istruttore, da Julian Huxley, ha insegnato vari corsi biologici (1915-1918), e ha iniziato gli studi sulla mutazione. Durante questo periodo e nei due anni successivi, quando era di nuovo alla Columbia (1918-1920), ora come istruttore, elaborò metodi per lo studio delle mutazioni quantitative. Altenburg, che nel frattempo si era trasferito al Rice Institute, e lui, in parte in collaborazione, ha ottenuto i primi risultati in questo campo (1918-1919), tra cui prove che hanno reso probabile un effetto della temperatura. Poi (1920) tornò in Texas, questa volta all’Università, ad Austin, come professore associato, e dal 1925 in poi come professore, insegnando principalmente genetica ed evoluzione, e facendo ricerche principalmente sulla mutazione. Formulò nel 1918, 1920, 1921 e 1926 i principi principali della mutazione genetica spontanea come ora riconosciuta, compresi quelli della maggior parte delle mutazioni che sono dannose e recessive, ed essendo effetti puntuali di incidenti fisico-chimici ultramicroscopici derivanti nel corso di moti molecolari casuali (agitazione termica). Allo stesso tempo ha proposto la concezione del gene come costituente la base della vita, così come dell’evoluzione, in virtù del suo possesso della proprietà di riprodurre i propri cambiamenti, e ha rappresentato questo fenomeno come il problema cardinale della materia vivente.

Alla fine del 1926 ottenne prove critiche dell’abbondante produzione di mutazioni genetiche e cambiamenti cromosomici mediante raggi X (pubblicato nel 1927). Questo aprì la porta a numerose ricerche, molte delle quali portate avanti con l’aiuto di studenti e collaboratori, sia presso la propria istituzione che presso altre istituzioni, nel ventennio successivo. Questi sono stati brevemente delineati nella sua Conferenza Nobel, poiché, insieme alla prima scoperta dell’effetto, costituiscono il lavoro per il quale è stato concesso il premio Nobel. Essi comprendono studi sui meccanismi degli effetti delle mutazioni geniche e dei cambiamenti strutturali, sui ruoli che ogni tipo di cambiamento, quando si verificano spontaneamente, gioca nell’evoluzione, e sulle proprietà dei geni e delle parti cromosomiche (ad esempio eu – versus etero-cromatina), come rivelato da studi in cui i cromosomi sono stati spezzati e riorganizzati.

Questo lavoro successivo è stato portato avanti in una successione di luoghi. Nel 1932 gli fu assegnata una Guggenheim Fellowship e per un anno lavorò all’istituto Oscar Vogt di Berlino, nel dipartimento di genetica di Timoféeff. Su richiesta del N. I. Vavilov, ha poi trascorso 3 1/2 anni come Genetista senior presso l’Istituto di Genetica dell’Accademia delle Scienze dell’URSS, prima a Leningrado poi (1934-1937) a Mosca, con un considerevole staff di collaboratori. Con l’ascesa del movimento anti-genetica di Lysenko, si trasferì all’Istituto di Genetica Animale dell’Università di Edimburgo (1937-1940); qui presero parte numerosi studenti laureati, in gran parte provenienti dall’India. Poi, dal 1940 al 1945, ho fatto sia l’insegnamento e la ricerca a Amherst College, essendo professore ad interim lì dal 1942 al 1945. Ad Amherst ha completato un esperimento su larga scala che mostra la relazione tra l’invecchiamento e le mutazioni spontanee. Infine, nel 1945, ha accettato una cattedra nel Dipartimento di Zoologia presso l’Indiana University, Bloomington, Indiana. Eccolo di nuovo dedicare il suo tempo principalmente a lavorare sulle mutazioni indotte dalle radiazioni, utilizzandole da un lato a fini di analisi genetica e dall’altro nello studio di come le radiazioni producono i suoi effetti biologici.

Un gruppo di studi, partecipato da J. I. e Ruby M. Valencia, I. H. Herskowitz, I. I. Oster, S. Zimmering, S. Abrahamson, A. Schalet, J. D. Telfer, Helen U. Meyer, Sara Frye, Helen Byers, e gli altri, è stato interessato con l’influenza sulla frequenza di mutazione nel moscerino della frutta Drosophila di diverse condizioni e gli agenti, quando questi sono stati utilizzati prima, dopo, o con radiazioni, o senza radiazioni, sull’influenza della dose-rate e la dose totale di radiazioni e sulla sensibilità relativa di cellule diverse fasi indotta o naturale di mutagenesi. I tipi di mutazioni studiate includevano cambiamenti “puntuali” e cambiamenti strutturali sia minuti che grossolani dei cromosomi. In un altro gruppo di studi, poiché portato molto più lontano da E. A. Carlson, le interrelazioni tra mutazioni sorte indipendentemente dello stesso gene sono state studiate intensamente, la loro disposizione intra-genica determinata e i principi che governano le loro interazioni funzionali elaborati.

L’incidenza del danno da radiazioni ai corpi degli individui che sono stati esposti, come manifestato in una mortalità a lungo termine o, in altre parole, in un accorciamento della durata della vita o in un “invecchiamento” accelerato, è stata anche studiata, prima da I. I. Oster e poi da W. Ostertag e Helen U. Meyer in collaborazione con Muller. È stata ottenuta la prova che questi effetti sono per la maggior parte conseguenze delle perdite di cromosomi dalla divisione delle cellule somatiche, dopo che questi cromosomi sono stati rotti dalla radiazione. L’invecchiamento naturale, tuttavia, ha dimostrato di non essere causato in questo modo.

Un altro gruppo di ricerche, condotte anche con la collaborazione di studenti, in particolare Margaret Lieb e S. L. Campbell, si era occupato di problemi di dominanza e argomenti correlati. È stato dimostrato che la maggior parte dei geni mutanti sono incompletamente recessivi (non “dominanti”) e sono agiti dalla selezione mentre eterozigoti. Gli studi sulla dominanza in relazione alla ” compensazione del dosaggio “hanno rivelato che la selezione di solito agisce con alta precisione, tendendo a stabilire tipi” normali ” omozigoti. La maggior parte delle variazioni genetiche all’interno delle popolazioni è stata dedotta dipendere dalla ricorrenza di mutazioni dannose che, bilanciate dall’eliminazione selettiva, costituiscono un “carico”. Le stime di questo carico sono state formate sia per la Drosophila che per l’uomo (in quest’ultimo caso in collaborazione con il Drs. Newton E. Morton e James F. Crow dell’Università del Wisconsin).

Sono stati inclusi negli studi calcoli riguardanti sia le frequenze di mutazione “spontanea” che quelle indotte dalle radiazioni, e le conseguenze della selezione. Sono state fatte stime degli effetti dei cambiamenti nella frequenza delle mutazioni, da un lato, e della pressione di selezione, dall’altro, sul carico. È stato dimostrato che le politiche eugenetiche sono necessarie per evitare la degenerazione genetica nell’uomo e per realizzare il miglioramento genetico richiesto dai suoi progressi nella tecnologia e in altri aspetti della sua cultura. È stato sottolineato che le moderne tecnologie riproduttive, come le banche di cellule germinali, e i costumi liberalizzati rendono ora possibile l’esercizio della scelta germinale volontaria nella riproduzione umana, e che questa procedura offre la soluzione pratica necessaria per consentire all’evoluzione culturale di promuovere l’evoluzione biologica dell’uomo invece di pervertirla.

Il Prof. Muller si ritirerà dall’Università dell’Indiana, nel giugno 1964, per prendere un appuntamento presso l’Institute for Advanced Learning in the Medical Sciences, La Città della Speranza, Duarte, California – per un anno.

Muller ha contribuito con oltre 300 articoli su argomenti biologici alle pubblicazioni scientifiche delle società erudite. I suoi libri principali sono The Mechanism of Mendelian Heredity con T. H. Morgan e altri, 1915 e 1922, Out of the Night – a Biologist’s View of the Future, 1935, 1936 e 1938, e Genetics, Medicine and Man con C. C. Little e L. H. Snyder, 1947.

Fu Presidente dell’viii Congresso Internazionale di Genetica nel 1948 e dell’American Humanist Association nel 1956-1958. Ha ricevuto il dottorato in Scienze dalle Università di Edimburgo (1940), Columbia (1949) e Chicago (1959), il dottore onorario in Medicina dal Jefferson Medical College (1963), il premio annuale dell’American Association for Advancement of Science (1927), il Kimber Genetics Award (1955) e la Medaglia Commemorativa Darwin-Wallace (1958). È stato Pilgrim Trust Lecturer (Royal Society) e Messenger Lecturer (Cornell University) nel 1945, ed è stato nominato Umanista dell’anno dalla American Humanist Association nel 1963. Ha anche ricevuto appartenenze onorarie e borse di studio di molte società dotte negli Stati Uniti, Inghilterra, Scozia, Svezia, Danimarca, India, Giappone, Italia, ecc.

Muller sposò la sua prima moglie, ex Jessie M. Jacobs, nel 1923-ebbero un figlio, David Eugene. Nel 1939 sposò Dorothea Kantorowicz – hanno una figlia, Helen Juliette.

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